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Quels sont les traitements contre les cancers?

La chirurgie

La chirurgie est souvent le premier traitement par lequel l’oncologue aborde le cancer. Elle vise soit à enlever complètement la tumeur, une chirurgie définitive et potentiellement curative, soit à enlever la plus grande partie possible de la tumeur. Cette deuxième approche est appelée cytoréductive et est également utilisée à des fins palliatives, pour réduire ou éliminer les symptômes. La chirurgie permet également de prélever des échantillons du tissu affecté par la tumeur afin de préciser le diagnostic. Lorsque la chirurgie est utilisée dans le but de guérir la maladie, trois solutions s’offrent aux patients :

  • La tumeur est enlevée complètement, sans affecter les tissus environnants ;
  • La tumeur et une partie des tissus environnants sont entièrement retirés, afin de minimiser le risque que les cellules cancéreuses qui ont envahi la tumeur donnent lieu à des récidives locales et à des métastases à distance ;
  • La tumeur est entièrement enlevée avec ou sans une partie des tissus environnants et des ganglions lymphatiques concernés. Cette approche est appelée chirurgie radicale.

Le choix de l’approche dépend du type de tumeur, de sa propagation locale et à distance, de la quantité et de l’état des tissus qui l’entourent et sur lesquels la chirurgie doit être pratiquée, ainsi que d’autres facteurs.

Afin d’éviter les problèmes fonctionnels ou esthétiques après l’opération, il existe des procédures chirurgicales qui minimisent la quantité de tissu à enlever, et cette approche est dite « conservatrice ». Cette approche est dite « conservatrice » et n’est utilisée que si elle ne limite pas les chances de succès en termes de survie du patient. Par exemple, dans le cas du cancer du larynx, on suit un protocole de traitement qui comprend d’abord la chimiothérapie, puis la radiothérapie, avec un recours possible à la chirurgie, dite de sauvetage, comme solution de secours en cas d’échec des traitements précédents. Cette approche est aussi efficace que l’ablation chirurgicale initiale du larynx (laryngectomie), suivie d’une radiothérapie, à la différence que le fait de retarder la chirurgie du larynx préserve plus longtemps la capacité de parler.

Comme tous les traitements, la chirurgie a des effets secondaires. Ceux-ci dépendent de la taille et de la localisation de la tumeur, du type de chirurgie pratiquée et de l’état de santé général du patient. En général, le principal effet secondaire est la douleur, qui peut généralement être contrôlée par des médicaments. Il peut y en avoir plusieurs autres, en fonction de la localisation du cancer et de la chirurgie pratiquée. Il est important que les avantages et les inconvénients, et parmi ceux-ci les effets secondaires possibles, de l’approche proposée soient clairement expliqués au patient, afin qu’il soit conscient de ces aspects.

La radiothérapie

La radiothérapie utilise des faisceaux de rayonnements ionisants ou des faisceaux de particules ionisantes pour endommager le matériel génétique (ADN) des cellules malignes. La radiothérapie fonctionne seule, ou en association avec d’autres traitements tels que la chimiothérapie, l’immunothérapie ou la chirurgie. Grâce à une machine spécifique qui irradie des rayonnements ionisants ou des faisceaux de particules ionisantes, le matériel génétique des cellules cancéreuses est endommagé. Les dommages causés empêchent les cellules tumorales de se reproduire et de mourir.

L’objectif de la radiothérapie est de ralentir, et au mieux d’arrêter, la croissance cellulaire incontrôlée et la propagation qui caractérisent les tumeurs malignes.

Les rayonnements ionisants utilisés sont des rayons X et des rayons Y de haute énergie. Les premiers sont produits par des instruments spécifiques appelés accélérateurs linéaires, tandis que les seconds sont émis par des isotopes radioactifs. Les faisceaux de particules ionisantes peuvent être constitués de protons, de neutrons ou d’ions positifs.

Lorsque ces radiations ou particules frappent la cellule, elles interfèrent avec le matériel génétique, causant des dommages directs, et avec l’eau à l’intérieur de la cellule, causant des dommages indirects. L’interaction des rayonnements ionisants avec l’eau génère des radicaux libres capables d’endommager les molécules qui composent l’ADN.

Alors que les cellules saines disposent de mécanismes de défense capables de réparer tout dommage causé à leur ADN, les cellules cancéreuses ont des mécanismes de réparation moins efficaces, de sorte que les dommages causés à l’ADN peuvent être plus facilement mortels.

Dans la radiothérapie ciblée, nous essayons de cibler uniquement les cellules tumorales, mais malheureusement, des parties de cellules saines peuvent également être irradiées.

La radiothérapie centrée sur le scanner est une étape très importante. Le centrage de la radiothérapie délimite précisément la zone à irradier, protégeant ainsi les organes sains voisins des radiations.

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Les traitements médicamenteux et la greffe de cellules souches hématopoïétiques.

Les médicaments antinéoplasiques sont utilisés pour traiter les tumeurs. C’est pourquoi on les appelle aussi des médicaments anticancéreux. Il en existe plusieurs types, qui peuvent être classés en fonction de leur mécanisme d’action et de leur structure chimique.

Les médicaments antinéoplasiques peuvent être pris par voie orale (sous forme de capsules ou de comprimés), par voie intraveineuse (via des injections, des gouttes ou des pompes à perfusion), par voie intramusculaire (dans la cuisse ou la fesse), par voie sous-cutanée, par

voie artérielle, par voie intrathécale (dans le liquide céphalorachidien) ou par voie intracavitaire (c’est-à-dire dans une cavité naturelle du corps comme la vessie, la poitrine ou l’abdomen). Les contre-indications aux thérapies pharmacologiques anticancéreuses varient considérablement d’un patient à l’autre et en fonction du type de traitement. En général, leur impact a diminué au fil des ans en raison des progrès des connaissances dans le domaine et du développement de méthodes pour les contrôler.

Les cellules souches hématopoïétiques, quant à elles, produisent toutes les cellules sanguines et immunitaires de l’organisme, c’est pourquoi elles sont utilisées dans le traitement curatif des patients atteints de certains cancers comme la leucémie ou en oncologie pédiatrique et en oncologie générale. On les trouve en petites quantités dans la moelle osseuse (principalement dans les côtes, le sternum et le bassin) et dans le sang périphérique. Elles ont la particularité de se reproduire à un rythme extrêmement intense et de se différencier en diverses lignées cellulaires. Les cellules progénitrices sont plutôt rares mais, outre leur énorme activité reproductive, elles sont capables de se répliquer de sorte que leur nombre reste inchangé tout au long de la vie, même si elles sont partiellement prélevées sur des donneurs.

Ces cellules représentent moins de 0,01 % des cellules de la moelle osseuse et du sang périphérique, et il n’existe toujours pas de bon moyen de les séparer des autres cellules. Cela signifie que lors de la greffe de cellules de moelle osseuse et de sang périphérique, elle reçoit un petit nombre de cellules souches thérapeutiques et de nombreuses autres cellules qui ne le sont pas.

Le traitement du cancer est un choix thérapeutique qui se fait avec une équipe multidisciplinaire. Dès la première visite avec l’oncologue, il est important de préparer une série de questions à poser à l’oncologue sur le traitement du cancer.